El sarcófago: fotografiando los lugares más radiactivos de Chernobyl

Han pasado 3 años desde que el gigantesco New Safe Confinement de 36,000 toneladas (más conocido como The Arch) fue colocado sobre el sarcófago viejo dañado que ayuda a contener la radiación del desastre de Chernobyl. Un momento simbólico que también resumió mis 10 años de trabajo documentando la Zona de Chernobyl. Sin embargo, así como la construcción del nuevo sarcófago no terminó el trabajo en el interior relacionado con la eliminación de la amenaza radiactiva, todavía tengo una razón para venir aquí.

Esta vez, estaba aprovechando el hecho de que en julio de este año el contratista francés transfirió el Arco a su propietario, la Planta de Energía Nuclear de Chernobyl, por lo que solicité permiso para ingresar y fotografiar esta gigantesca estructura.

Esta fue mi primera visita desde la colocación del nuevo Arco sobre el sarcófago desgastado, oxidado y repetidamente reforzado. Sin la perspectiva adecuada, es difícil apreciar su gran tamaño a partir de una imagen. ¡El arco es enorme! Con casi 110 metros de altura y 260 metros, es la estructura móvil más grande del mundo, capaz de sostener la Estatua de la Libertad o el Coliseo. Se completó este julio después de 10 años de trabajo ininterrumpido.

Se espera que la durabilidad de la nueva construcción dure 100 años. Durante este tiempo, el New Safe Confinement no solo tiene como objetivo reducir el impacto de la radiación en la sociedad, el personal y el medio ambiente, sino también ayudar en el desmantelamiento del sarcófago viejo inestable y, más tarde, en la eliminación de combustible nuclear y combustible que contenga materiales

Al entrar en The Arch, aparece el viejo sarcófago desgastado. No se había construido con la intención de ser una construcción permanente. Trabajando bajo la presión del tiempo y en condiciones extremadamente difíciles y peligrosas, los trabajadores tuvieron que construirlo rápidamente para cubrir el reactor dañado y detener la emisión de materiales radiactivos a la atmósfera.

Lo lograron en 200 días, pero su prisa causó que la estabilidad y la rigidez del sarcófago fueran menos que ideales. Se estima que, después de más de 30 años, el área total de grietas en el techo y las paredes es de aproximadamente 1000 metros cuadrados. En 2008, la construcción se llevó a cabo para fortalecer los fragmentos inestables, reduciendo el riesgo de colapso de toda la estructura y extendiendo su plazo máximo de finalización de la vida útil hasta 2023.

Siempre he estado apegado a la vista de este lugar, que me ha acompañado cada vez que visito la Zona de Chernobyl. Es una sensación extraña volver a verlo después de casi 3 años, y desde más cerca que nunca.

Cuando me acerco a las paredes del viejo sarcófago, los niveles de radiación aumentan y el dosímetro emite un pitido con advertencias cada vez más intensas. En lugar de mirar la construcción, miro nerviosamente las lecturas del dosímetro. Me detengo cuando lee casi 200 µSv / h, casi 1000 veces más que los niveles de radiación normales.

Varios metros más adelante, la radiación aumenta en otro orden de magnitud.

No me acerco más. La demolición del viejo sarcófago comenzará pronto y el lugar donde estoy parado se volverá aún más radiactivo.

Los niveles de radiación más altos solo se pueden encontrar dentro del sarcófago, lo que veré en un momento. Me dirijo a la Sala de control central del New Safe Confinement, que contiene las computadoras que controlan el trabajo de los sistemas más importantes de The new Arch: el suministro de energía, iluminación, comunicaciones, ventilación y monitoreo de radiación. Me demoro más por lo último.

El monitor principal muestra una sección transversal de la Unidad 4 dañada con marcas que muestran los lugares donde se han instalado dispositivos que miden los niveles de radiación actuales, junto con sus lecturas actuales. La radiación más alta se puede encontrar en las piscinas de combustible gastado y en las habitaciones debajo del reactor donde penetra la mayor cantidad de combustible nuclear fundido.

Esos miden 1900 R / h (18 Sv / h) y 400 R / h (3.7 Sv / h), respectivamente.

¡Por supuesto, no voy a entrar para tomar fotos! Como referencia, permanecer en este lugar sería mortal en solo unos minutos.

Sin embargo, sí conozco a una persona que ha estado allí: Aleksander Kupnyi, un empleado de la planta, que en la década de 1990 visitó el interior del antiguo sarcófago para verificar el estado de la estructura y los materiales que contenían combustible:

También me las arreglo para pasar por debajo del viejo sarcófago, pero solo en lugares mucho más seguros e interesantes. Antes de eso, sin embargo, necesito someterme a una inspección exhaustiva y ponerme ropa protectora. Antes de entrar en la Unidad 4 dañada, paso la Unidad 3 cercana, que produjo electricidad hasta el año 2000.

Mirándolo, puedes hacerte una idea de cómo era la Unidad 4.

Además de la sala de control, la sala central del reactor y la sala de bombas, visito el sistema central de monitoreo SKALA. Fue diseñado para monitorear y calcular los parámetros básicos del reactor, que luego se proporcionaron a los operadores de la planta.

La sala más grande está llena de filas de gabinetes grandes que contienen computadoras V-3M y almacenamiento de cinta magnética. En la sala más pequeña, hay una docena de unidades que controlan todo el sistema y docenas de cintas magnéticas y largas cintas de papel perforado.

En aquellos días, eran tecnología de punta; hoy solo se puede encontrar en museos.

Finalmente entro en el área de la Unidad 4, ahora cubierta por los dos sarcófagos, a través de un viejo y estrecho corredor cubierto con pintura descascarada. Paso otros sistemas de seguridad: cámaras y puertas electrónicas masivas que solo se pueden abrir con una tarjeta magnética y una conversación adicional requerida con el gerente de seguridad de la planta de energía.

Unos minutos más tarde, estoy en la sala de control: una sala grande con paneles de control dispuestos en un semicírculo en dos filas. Fue aquí, el 26 de abril de 1986, que se llevó a cabo el experimento fallido que inició toda una serie de eventos trágicos: falla del reactor, la emisión de isótopos radiactivos a la atmósfera y la evacuación de decenas de miles de residentes que viven cerca.

La sala tiene poca semejanza con la sala de control que acabo de ver en la Unidad 3. Está casi completamente destruida, sin sus equipos y dispositivos originales. Probablemente encontraron una segunda vida en las unidades restantes de la planta de energía o en las casas de recolectores de recuerdos inusuales.

A pesar de los esfuerzos de descontaminación, la sala de control todavía ha aumentado los niveles de radiación, especialmente en la parte posterior detrás de los grandes paneles de control.

Se pueden encontrar rastros radiactivos del desastre no solo en la planta de energía dañada, sino también en sus alrededores. Por supuesto, estoy hablando del bosque cercano donde, como resultado de la explosión, cayó la mayor parte del material radiactivo del reactor dañado. Esto resultó en la muerte de todas las coníferas; sus agujas se oxidaron, dando lugar al nuevo nombre del lugar: el Bosque Rojo.

A pesar del paso de más de 30 años y la tala y eliminación de los árboles muertos, el bosque sigue siendo uno de los lugares más radiactivos en toda la zona cerrada. Todo lo que necesita es un dosímetro y un poco de tiempo libre (¡y suerte!) Para encontrar restos radiactivos de la explosión del Reactor 4.

La partícula que encontré es tan pequeña que es difícil verla en la imagen. Pero es tan fuertemente radiactivo que los dosímetros que llevo, incluido uno que puede medir la radiación hasta 100 mSv / h, no pueden medirlo y salir de escala o dejar de funcionar.

Solo un dosimetrista que conozco que usa un equipo profesional con un rango aún mayor fue capaz de ayudarme a resolver el rompecabezas: la partícula es de 170 mSv / h. Esa es la radiación casi un millón de veces más alta de lo normal. Es tan alto que me doy cuenta de inmediato de que la partícula solo puede provenir de un lugar: el Reactor 4 dañado.

¡Incluso tantos años después de la catástrofe y los trabajos de descontaminación realizados, todavía se pueden encontrar esos fragmentos radiactivos del reactor en la zona! Esta es la partícula más radiactiva que he encontrado. Es increíble que algo tan discreto, probablemente grafito irradiado, pueda generar tanta energía.

Los contenidos mortales del reactor no son los únicos rastros del desastre de Chernobyl. Muchos de ellos también se pueden encontrar en las tres instalaciones de eliminación de desechos radiactivos en la zona de exclusión de Chernobyl.

El más interesante de ellos es Buriakivka. Esta instalación de almacenamiento, que cubre casi 250 acres, tiene 30 trincheras en las que se enterraron varios miles de toneladas de desechos radiactivos. Supuestamente, artículos contaminados pertenecientes a miles de habitantes evacuados de Pripyat también fueron enterrados en varias de las primeras trincheras.

No tengo intención de verificar su contenido; Estoy más interesado en una pequeña plaza ubicada al lado del vertedero. Allí, uno puede encontrar cientos de vehículos radiactivos involucrados en la liquidación de los resultados del desastre.

Camiones ZIL, vehículos blindados de transporte BTR, camiones de bomberos, bulldozers BAT-M y otros vehículos militares y de ingeniería. Casi todos carecen de motores y otros accesorios valiosos, que probablemente se han vendido en los mercados de Kiev a clientes que no conocen sus orígenes. El vertedero incluso tiene restos de helicópteros Mi-6 y Mi-24, así como robots JOKER y STR-1, que intentaron eliminar sin éxito elementos radiactivos del techo sobre el reactor dañado.

Alrededor de estos vehículos, la radiación sube a 200 µSv / h, mil veces mayor que la radiación natural.

Dejo Buriakivka sabiendo que este no es el último lugar ni el más radiactivo en la zona de exclusión de Chernobyl.


Sobre el autor: Arkadiusz Podniesiński es un fotógrafo y cineasta polaco, buzo técnico y graduado de la Universidad Oxford Brookes en Gran Bretaña. Puedes encontrar más de su trabajo en su sitio web. Este ensayo fotográfico también se publicó aquí y aquí y se vuelve a publicar con permiso.

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